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Trento

È cambiato il modo di diagnosticare l’autismo (non il numero di casi)

No, fortunatamente non siamo di fronte a una epidemia di autismo. 

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No, fortunatamente non siamo di fronte a una epidemia di autismo. 

Anche se i numeri potrebbero far pensare al contrario: secondo un report pubblicato dai Centers for Disease Control and Prevention (Cdc), infatti, a due bambini statunitensi su cento, nel 2014, è stato diagnosticato il disturbo dello spettro autistico. Tra il 2011 e il 2013 il rapporto era di uno su cento. Dov’è l’inghippo, dunque? Nel fatto che, nel frattempo, sono cambiati i sondaggi relativi alla malattia.

In altre parole, la modifica di alcune domande nel questionario somministrato dall’ente di ricerca alle famiglie americane ha fatto sì che il numero delle diagnosi aumentasse. È stato il Cdc stesso a precisarlo, per evitare allarmismi, confermando quanto già sottolineato da uno studio della Penn State University pubblicato a luglio sulle pagine di American Journal of Medical Genetics.

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In effetti, spiegano gli esperti, capire con esattezza quanti bambini soffrono di autismo non è semplice, anche perché la definizione della malattia è cambiata diverse volte nel tempo.

L’ultima edizione del Diagnostical and Statistical Manual of Mental Disorders (Dsm), la bibbia della psichiatria, pubblicata nel 2013, ha per esempio eliminato la sindrome di Asperger come malattia a sé stante, incorporandola nello spettro dei disturbi autistici. Stessa sorte è avvenuta a un’altra patologia, il cosiddetto “disturbo pervasivo dello sviluppo non altrimenti specificato”.

Per di più, gli scienziati hanno notato che i genitori hanno spesso difficoltà nel rispondere ai questionari sulla salute mentale dei propri figli: è per questo che il Cdc ha deciso di modificare il sondaggio (National Health Interview Survey) per renderlo più comprensibile e semplice da compilare. Tra le altre cose, è stato cambiato l’ordine delle domande in modo tale che i genitori fossero interrogati prima sull’autismo e poi su altri disturbi dello sviluppo.

Il punto della questione è tutto qui: il nuovo metodo diagnostico ha rivelato molti più casi rispetto a quello precedente. Casi che, con ogni probabilità, sarebbero risultati positivi anche prima. Le modifiche al questionario, spiegano ancora gli esperti, aiutano anche a capire perché, contemporaneamente all’apparente aumento dei casi di autismo, si è registrato un calo dei casi di “altri disturbi dello sviluppo”, dall’4,84% del periodo 2011-2013 al 3,57% del 2014.

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